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外媒评SpaceX火箭爆炸:挑战行业极限的必经之路

发布时间:2015-07-02 12:11

SpaceX火箭空中解体画面

凤凰科技讯 北京时间7月2日消息,据《财富》杂志网络版报道,美国太空探索技术公司SpaceX近日的火箭发射爆炸事件标志着美国航天业遭遇的一次挫折,但它也代表着一个行业在挑战极限时无所畏惧的精神。

在SpaceX“猎鹰9号”运载火箭发射阶段,当倒计时归零时,多数人关注的并不是发射本身,而是着陆。在SpaceX降低发射成本的追求下,该公司工程师计划再一次对猎鹰9号的重复利用技术进行测试。如果一切按照计划进行,该回收技术将引导火箭的第一级助推器安全着陆在一艘驳船上,后者漂浮在大西洋中。

除了进行火箭回收测试,SpaceX此次发射还承担着向国际空间站运送补给的任务。然而,在火箭发射升空2分19秒后,一切突然中断。一个尚未确认的问题导致火箭发生故障,并且在距离地面20英里(约合32千米)的高度解体。

事件被夸大

这是SpaceX 19次火箭发射以来遭遇的首次失败。尽管这次失败对于志在实现太空商业化的SpaceX来说是一次备受瞩目的挫折,但是它也象征着一家公司、一个行业正在挑战极限。

“既然我们已处于这种新模式下,私人企业承担了更多领导角色,你就得尝试更多太空飞行,文化上就更具侵略性,”航空咨询公司蒂尔集团(Teal Group)高级分析师兼太空研究总监马卡罗·卡塞雷斯(Marco Caceres)表示,“行业目前正在发展。现实情况是,每当有不同结构化的新兴行业形成时,你就会面临更多竞争,采取更多行动,面临更多风险,因此也会承受更多失败。”

卡塞雷斯将失败,比如SpaceX上周日所经历的,比作是成长的烦恼,这是任何一个行业走向成熟都会经历的。就其本身而言,尽管火箭和货物的损失代价昂贵且难以忽视,但猎鹰9号的发射失败以及它对SpaceX发射记录所产生的不利影响不应该被视为一些人所称的“沉重打击”。“事情被夸大了,”他说,“私人企业正在打先锋,尽管他们的可靠性还受到质疑,但是他们总是会挑战极限。”

技术优势

SpaceX通过不断挑战极限构建着自身的声誉。仅仅几年时间,SpaceX从一个硅谷神童的古怪愿景发展成了一个重要行业的颠覆者。猎鹰9号的垂直整合优势能够让SpaceX在报价上较竞争对手便宜数千万美元,该公司的下一个技术里程碑——第一级火箭回收技术——原本计划在上周日进行测试,可将发射成本进一步降低数千万美元。

换句话说,尽管火箭在发射时发生爆炸肯定不是一个完美结果,但这不大可能会让SpaceX一蹶不振。鉴于猎鹰9号搭载的所有网络传感器和遥测数据,周日的失败甚至可能有助于SpaceX在未来开发一个更为稳定、可靠的运载火箭。

发射失败的影响

当然,周日的失败对于SpaceX及其近期目标来说是一次打击。从某些方面说,这么备受瞩目的发射失败发生的时间是最糟糕的。今年5月,SpaceX获得了美国空军的认证,可以运送与国家安全相关的有效载荷,为公司在规模达数十亿美元的军用发射市场攫取大量份额铺平了道路。SpaceX还与美国宇航局(NASA)签署了价值16亿美元的合同,在未来某个时间点将人类乘客运送到国际空间站中去。

美国乔治华盛顿大学太空政策研究所名誉教授约翰·劳格斯顿(John Logsdon)表示,至少从近期来看,SpaceX的国家安全业务可能处于危险境地。“国家安全行业极为保守,对发射的稳定性十分看重,”劳格斯顿称,“从赢得未来国家安全项目发射的角度看,我要说的是,这次发射失败对于SpaceX可能是一次重大打击。”

该事件可能还会导致SpaceX首次载人航天飞行向后推迟。根据美国宇航局的合同,SpaceX正在开发一款至多容纳7人,可运送宇航员来往国际空间站的龙飞船。由于SpaceX正着手筛查可靠性问题,首次飞行现在可能已经推迟。

受益方

如果说SpaceX周日的发射失败存在受益方的话,那它就是United Launch Alliance(ULA)。ULA是航空业巨头波音公司和洛克希德马丁的合资公司,凭借其Atlas V、Delta IV运载火箭垄断所有国家安全发射项目。往远了说,俄罗斯可能也会从SpaceX发射失败中受益。

更为常用的Atlas V运载火箭需要俄罗斯生产的RD-180引擎才能升空,但是随着美国和俄罗斯的关系持续恶化,美国国会施压空军停止采购这种引擎。卡塞雷斯表示,上周日的事故可能会使得国会更加不愿切断向空军供应俄罗斯火箭引擎。因为在美国的火箭组合中,Atlas V是最为可靠的大型运载火箭。

劳格斯顿称,在这种局面下,SpaceX迅速摆脱发射失败的阴影就显得更为重要,因为美国现在更加依赖SpaceX。“整个发射行业现在有种搞砸了的感觉。国会施压停止在Atlas V上采购俄罗斯引擎,但是在2019年之前美国自己又没有可用的引擎。所以,整个系统现在都不敢松懈,SpaceX尽快恢复发射至关重要。”

航天工业咨询公司NewSpace Global联合创始人兼CEO理查德·洛克特(Richard M. Rocket)表示,没有理由认为SpaceX不会恢复发射。“如果没有遇到重大挑战,你就不会以SpaceX正在尝试的方式改变世界,”他说,“这都是计划的一部分,不是去经历发射失败,而是通过反复尝试和创新向前推进。”(编译/箫雨) 

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